pandemia de coronavirus en México, registro de contagios, origen del virus
Ilustración: René Zubieta / Corriente Alterna.

Covid-19: ¿La pandemia inició dos meses antes de lo anunciado oficialmente?

Dulce Soto y Paris Martínez, reporteres / Corriente Alterna | publicado el 31-10-2021

A partir del segundo semestre de 2020, las autoridades de salud en México iniciaron una revisión de casos con síntomas respiratorios que, en su momento, no fueron relacionados con covid-19. Eso explica que en bases de datos de la Secretaría de Salud se registren contagios desde el primero de diciembre de 2019. Además, un estudio del IMSS identificó anticuerpos del SARS-CoV-2 en personas que donaron sangre antes de que se diera a conocer el “primer caso de covid-19 confirmado” en el país.

Tras concluir su jornada en el Instituto Nacional de Nutrición, el doctor José Elizalde se dirigió al hospital privado donde también trabaja. Ahí atendió a un hombre de más de 50 años con síntomas respiratorios y digestivos intensos. Se trataba de un ingeniero estadounidense que viajó a México a una reunión de negocios. Días antes había estado en Wuhan, provincia de China.

El equipo médico determinó que padecía una infección viral. Le hicieron estudios que identifican 23 tipos de virus y no encontraron al causante del malestar. Lo aislaron en el hospital y, una semana después, mejoró. Era octubre de 2019.

“Siempre deja incertidumbre que uno salga de un hospital, con un montón de estudios, una ‘cuentota’, y que no le digan exactamente qué es. Yo le eché todo el laboratorio y no encontramos nada”, asegura el neumólogo.

El doctor Elizalde enfermó días después. Por los síntomas respiratorios que experimentó, pensó que se trataba de influenza. Fue un cuadro leve.

Al año siguiente, cuando la pandemia de covid-19 ya era una realidad, el médico centró su atención en investigaciones de otros países. Éstas sugerían que los contagios habían iniciado antes de los confirmados oficialmente por sus respectivos gobiernos.

“Hasta muchos meses después hilé. Entonces, le hablé por teléfono al paciente y le dije: ‘Oiga, esto que usted tuvo pudo ser covid”, cuenta el doctor en entrevista.

Su hipótesis podría ser cierta. De acuerdo con dos bases de datos abiertos de la Secretaría de Salud federal, analizadas por Corriente Alterna, al menos 22 personas que ingresaron a hospitales mexicanos antes de que se reconociera oficialmente el primer caso de covid-19 fueron catalogadas como contagios de SARS-CoV-2.

El primer caso de covid-19

La versión oficial es que el primer caso de covid-19 se identificó en México el 27 de febrero de 2020. Un día después, en la conferencia matutina del presidente Andrés Manuel López Obrador, se informó públicamente del contagio. Se trataba de un hombre de la Ciudad de México, de 35 años. Había viajado a Italia y era atendido en el Instituto Nacional de Enfermedades Respiratorias (INER).

Sin embargo, la base de datos abiertos establece que la pandemia inició el 19 de febrero de 2020, con los primeros dos casos reconocidos. Y el reporte “Egresos hospitalarios 2020”, publicado el 30 de agosto de 2021, revela que entre el 1 de diciembre de 2019 y el 18 de febrero de 2020 ya habían sido hospitalizadas 20 personas con covid-19. Es decir que los contagios en México coinciden con los primeros reportados en Wuhan, China.

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Foto: Moisés Pablo / Cuartoscuro.

“No estábamos preparados para detectar casos”

El nuevo coronavirus fue llamado SARS-CoV-2 hasta enero de 2020, cuando científicos chinos secuenciaron el genoma del virus. Después, en febrero, la Organización Mundial de la Salud (OMS) denominó “covid-19” a la enfermedad.

Tres especialistas en salud coinciden en que es muy probable que el virus entrara antes al país y no fuera detectado inmediatamente. Esto es posible, explican, porque se trata de una enfermedad nueva y en diciembre de 2019 no existía una prueba diagnóstica. Sin embargo, varios países se han puesto a revisar los casos con síntomas similares registrados antes de estas fechas para reclasificarlos.

“Sí, desde luego. Estoy casi seguro de que hubo. Todos creíamos que ya estaba y que no teníamos la capacidad de demostrarlo”. Esto lo asegura el doctor Elizalde, jefe del departamento de Neumología del Instituto Nacional de Nutrición. Después del INER, este hospital federal fue el más importante en la atención de la pandemia. Aquí se implementó primero la prueba PCR.

“Cuando surge una nueva enfermedad, obviamente, no tenemos ningún mecanismo para identificarla. Entonces, sí, hubo un retraso. Es probable que en México haya algunos casos previos a cuando, oficialmente, se identificó el primero”, agrega Guadalupe Soto. Ella es epidemióloga de la Facultad de Medicina de la UNAM.

“Tampoco es de dudarse. La novedad de la enfermedad hacia fines de diciembre de 2019 hacía que no estuviéramos preparados para detectar casos. Además, pudo haber mucha confusión entre esta enfermedad y otras enfermedades respiratorias. Tal vez estos casos, después de un análisis, pudieron haber sido determinados por covid”, indica el doctor Héctor Hernández, académico del Centro Regional de Investigaciones Multidisciplinarias de la UNAM.

La explicación de la Secretaría de Salud

Sobre los casos de fechas previas al primer caso de covid-19 reconocido oficialmente en la base de datos abiertos, el doctor Ricardo Cortés Alcalá, director general de Promoción de la Salud y actual encargado de despacho de la Dirección General de Epidemiología, ambas áreas de la Secretaría de Salud federal, plantea tres hipótesis: que se trate de errores de captura de quienes construyen la base de datos; de un análisis equivocado de la información, o que, efectivamente, algunos contagios no se identificaran al inicio, pero se reclasificaran después.

“De hecho, hay un artículo científico escrito por personal del Instituto Mexicano del Seguro Social (IMSS). Hicieron una búsqueda de anticuerpos contra el virus SARS-CoV-2 en personas que fueron a donar sangre antes del 28 de febrero, cuando se diagnosticó el primer caso, y que ya tenían anticuerpos. ¿Esto qué quiere decir? Pues que, como no conocíamos la enfermedad, probablemente hubo quien tuvo un caso leve de un síndrome gripal. O que tuvo contacto con alguien que haya viajado en aquel momento a China y que, por lo tanto, no se hayan detectado los casos. Hay que recordar que los sistemas de vigilancia epidemiológica no son infalibles, son sujetos de error porque, primero, no se conocía la enfermedad”, explica en entrevista con Corriente Alterna.

Los casos no reconocidos

Los reportes de egresos hospitalarios revelan que el día 1° de diciembre de 2019 fue internado un joven de 19 años en el Hospital General de Zacatecas “Luz González Cosío”. Su “afección principal” fue clasificada como “covid-19, virus identificado”. Este joven permaneció 66 días hospitalizado y luego fue dado de alta por “mejoría”.

La segunda persona hospitalizada en México “por covid-19” fue una mujer de 58 años. El 24 de diciembre de 2019 fue internada en el Hospital Comunitario del municipio de Abasolo, Guanajuato.

Luego, en enero de 2020, fueron hospitalizadas otras 16 personas con diagnóstico de covid-19: tres en Baja California, tres en Jalisco, dos en Michoacán y dos en San Luis Potosí. Además, Campeche, Coahuila, Guanajuato, Veracruz y Yucatán presentaron un caso, respectivamente.

Finalmente, otras dos personas fueron hospitalizadas “por covid-19” (una en Tamaulipas y otra en Tabasco) entre el 1° y el 18 de febrero de 2020. Es decir, días antes del primer caso reconocido públicamente por la Secretaría de Salud federal.

De esas 20 personas hospitalizadas antes de que la autoridad confirmara el primer caso de covid-19 en México, en 17 casos la afección diagnosticada se catalogó como “covid-19, virus identificado”, y otros tres casos fueron descritos como “Covid-19, virus no identificado”. De esas 20 personas, ocho fallecieron a causa de sus padecimientos.

El registro

El doctor Cortés explica que ya habían identificado el registro de contagios antes del 28 de febrero de 2020 en la base de datos abiertos. Asegura que, incluso, desde el año pasado pidieron a las autoridades sanitarias de los estados revisar sus expedientes. Debían corregir si se trataba de errores de captura.

“Hay que recordar que los datos (los procesan) personas. Son trabajadores de la salud, pero que, a final de cuentas, pueden cometer errores, dedazos, cambios de fecha, etcétera, y se habían corregido algunos. Pero puede ser que aún haya este tipo de errores, que no se hayan corregido correctamente”.

Sin embargo, el funcionario también reconoce que los primeros contagios pudieron pasar desapercibidos y menciona que, ahora, se sabe que en China surgieron antes.

“Si el primer conglomerado de casos de neumonía atípica se detectó en la primera semana de diciembre es porque ya había la suficiente cantidad de casos leves para generar un problema identificable. Pero que, mientras eran todos leves y apenas comenzaba la transmisión en China –si es que, realmente, éste es el origen de esta nueva enfermedad–, sin el menor temor a equivocarme, probablemente, el virus comenzó a mutar y a transmitirse de animalitos a humanos en septiembre u octubre del propio 2019, sin que pudieran detectarlo los sistemas de vigilancia”.

En busca del primer caso de covid-19

Aunque aún se desconoce la fecha exacta en que surgió el primer caso de covid-19, investigaciones recientes han abierto el rango de tiempo. Pudo ocurrir entre el 25 de septiembre y el 19 de diciembre de 2019.

En Estados Unidos, un estudio encontró anticuerpos del nuevo coronavirus en donaciones de sangre recolectadas desde diciembre de 2019 por la Cruz Roja Americana. Sin embargo, el primer caso en ese país se confirmó públicamente el 19 de enero de 2020. Asimismo, investigadores de Italia encontraron anticuerpos en muestras de sangre. Éstas se guardaron desde septiembre de 2019 para un ensayo de detección de cáncer de pulmón.

La revista científica Nature publicó una investigación de médicos de China que analizaron de nuevo hisopos con muestras de pacientes con enfermedad similar a la influenza, recolectados desde octubre de 2019. Algunos resultaron positivos a SARS-CoV-2.

En Francia se anunció que la pandemia inició a finales de enero de 2020. Sin embargo, investigadores de ese país narraron en la revista Science el caso de un paciente hospitalizado en terapia intensiva desde diciembre de 2019. Una prueba realizada después, gracias a una muestra almacenada, dio positivo a covid-19. Otro estudio de académicos de Brasil detectó material genético del nuevo coronavirus en muestras de aguas residuales recolectadas en noviembre de 2019.

Y en México…

Las autoridades de salud del país comenzaron en 2020 una revisión de los casos con síntomas respiratorios que, en su momento, no habían sido diagnosticados con covid-19, para catalogarlos como tal. El fin es conocer, de la manera más aproximada posible, la cifra real de personas contagiadas y fallecidas.

“A partir de mediados del año pasado, no solamente se diagnosticó por confirmación a través de laboratorio, sino que la confirmación del caso se hizo por asociación epidemiológica. Es decir, a lo mejor no se tiene la prueba o no existía la prueba, pero se tiene esa asociación con otros casos que sí salieron positivos”, explica la epidemióloga Guadalupe Soto.

El IMSS también realizó un estudio para identificar anticuerpos del SARS-CoV-2 en personas que habían donado sangre. Como refirió el doctor Cortés Alcalá, esta investigación descubrió que 40 personas ya habían tenido contacto con el virus antes del primer caso de covid-19 confirmado oficialmente. Además, 54 se contagiaron antes de que se declarara que había transmisión comunitaria en México.

La búsqueda mundial del momento en que comenzó la transmisión es relevante para entender los cambios genéticos que sufren los virus. Con esta información se podría prever cuándo estaría por desarrollarse una nueva epidemia y preparar mejor las respuestas de atención, detalla el doctor Cortés.

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En abril de 2020, el IMSS instaló filtros en el acceso a los hospitales, como en éste de Tijuana, para detectar casos de la enfermedad covid-19. Foto: Omar Martínez / Cuartoscuro.

El impacto del diagnóstico tardío

¿Tiene algún impacto que en México y en otros países no se haya identificado oportunamente el primer caso de covid-19? Los especialistas consideran que esto obstaculizó el control temprano de la pandemia y causó muertes que eran evitables.

“Está la ignorancia natural de la enfermedad. Por otra parte, un exceso de confianza en México evitó que se tomaran medidas de manera más temprana y de manera más contundente. Sí me parece que el diagnóstico temprano era muy importante. Sobre todo a efectos de una planeación de la política pública”, responde el doctor Hernández.

Por su parte, la epidemióloga Guadalupe Soto agrega: “Imagínate que hubiéramos reconocido dos meses antes la enfermedad; pues, a lo mejor, hubiéramos tenido más tiempo para implementar estrategias. Creo que, por un lado, se minimizó la pandemia, y no nada más hablo del gobierno de México, sino a nivel mundial. Se esperó un tiempo para ver qué pasaba y ese tiempo fue muy valioso. Desafortunadamente, hubo muchas consecuencias por ese retraso”.

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